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Essayant de trouver un remède contre les maux de tête et les douleurs musculaires, le pharmacien John Pemberton invente la boisson qui deviendra connue dans le monde entier sous le nom de Coca-Cola dans une bouilloire.

Pemberton a reçu un diplôme de médecine à 19 ans et a travaillé comme pharmacien à Columbus, en Géorgie, avant de rejoindre l’armée confédérée pendant la guerre civile. Il a atteint le grade de lieutenant-colonel et a été gravement blessé au combat. En essayant de contrôler la douleur résultant de ces blessures, Pemberton est devenu accro à la morphine.

Après la guerre, Pemberton s’installe à Atlanta, où il commence à travailler sur une boisson combinant des feuilles de coca et des noix de cola. Son objectif était de créer un médicament contre la douleur, mais lorsque son assistant de laboratoire a accidentellement mélangé la préparation avec de l’eau gazeuse le 8 mai 1886, les deux hommes l’ont goûté et ont décidé qu’il pourrait constituer une alternative rentable à la bière au gingembre et aux racines.

Pemberton a vendu les droits de Coca-Cola (deux fois, en fait, mais c’est une autre histoire) car son comportement est devenu plus erratique. Il est mort seulement deux ans après son invention accidentelle et seulement quelques mois après la création de la Coca Cola Corporation.

Ce n’est pas un mythe urbain: les feuilles de coca contiennent en effet des traces de cocaïne, dont on pensait qu’elles contribuaient à contrôler la dépendance aux opiacés, y compris la morphine qui a aidé à mettre fin à la vie de Pemberton à 57 ans.

Valentin Dechambre